Чарльз Лайель родился в Шотландии на излёте XVIII  столетия, в 1797 г. Его дед был весьма состоятельным человеком, выбившимся из низов. Начав службу на флоте простым матросом, он сделал замечательную карьеру по хозяйственной части и в годы войны США за независимость находился при командующем Британским флотом в качестве казначея флагманского корабля. Как это часто делают «джентльмены, всем обязанные лишь самому себе» он стремился дать сыну самое глубокое и утончённое образование.

Чарлз Лайель
Чарлз Лайель

Чарльз появился на свет в купленном дедом шотландском имении Киннорди в обстановке, очень и очень способствовавшей личностному росту. Предметами увлечения Лайеля-среднего были ботаника и поэзия итальянского Возрождения, и он очень серьёзно подходил к образованию сына. Лайель-младший выучился читать в четыре года, в детстве сменил несколько частных школ, а затем поступил в Оксфорд. Надо заметить, что при всей славе этого учебного заведения, многие отмечают, что лучшим местом для естествоиспытателя был Кембридж, что до Оксфорда, то туда стремились те, кого привлекали гуманитарные науки и политическая карьера. Но молодой Лайель в ту пору ещё не определился со своим призванием. Он как раз собирался изучать юриспруденцию, а кроме того, мечтал о литературной славе. Однако постепенно молодой человек увлёкся геологией, которую читал оксфордским студентам профессор Букленд, приверженец основанной Кювье школой катастрофистов.

Главные географические подразделения Шотландии
Главные географические подразделения Шотландии

В 1817 г. Лайелю довелось посетить на одном из Гебридских островов удивительное место – знаменитую Фингалову пещеру.  Она представляет собой грот, выбитый в скале морским прибоем, и имеет уникальную акустику. Но самое примечательное – украшающие пещеру шестигранные базальтовые столбы до 20 м высотой.  Эти образования выглядят рукотворными, но в действительности имеют природное происхождение. Пещера произвела на молодого человека неизгладимое впечатление и, возможно, именно тогда он окончательно отдал своё сердце геологии.

 

Первую научную работу Лайель опубликовал в 1823 г. Она была посвящена особенностям геологического строения острова Уайт. Следом вышло ещё несколько описательных работ, в которых, на первый взгляд не было ничего особенно выдающегося. Скромный, хоть и необходимый труд рядового армии естествоиспытателей. Спустя ещё какое-то время у молодого учёного возникла мысль написать учебник геологии. Он задумывался отнюдь не как выдающийся вклад в науку, но как полезная для начинающих компиляция из авторитетов. Но работая над книгой Лайель с удивлением понял, что компилировать в общем-то нечего. Современные ему знания по геологии довольно бессистемны, плохо укладываются в единую научную дисциплину, и самое главное, местами находятся в противоречии с его собственными наблюдениями.  

«Я почувствовал, – писал Ч. Лайель, – что предмет, в котором нужно произвести столько реформ и переделок, в котором сам приобретаешь новые идеи и вырабатываешь новые теории по мере выполнения своей задачи, в котором приходится постоянно опровергать и находить аргументы, — что такой предмет должен быть разработан в книге, не имеющей ничего общего с учебником. Приходилось не излагать готовые истины ученикам, а вести диалог с равными себе».

 В 1828 г. экспедиция по Средиземноморью заставила Лайеля утвердиться в сомнениях, что между современными образованиями и образованиями третичного периода лежит такая уж непроходимая грань, причиной которой стала единовременная катастрофа. Сравнивая третичные окаменелости с современными, он сделал вывод, что третичные осадки, климат и фауна незаметно переходят в современные. Он не нашёл свидетельств в пользу громадных общих катастроф, разрывающих цепь явлений; напротив, все свидетельствует о медленном непрерывном и однородном процессе развития.

Основные начала геологии или новейшие изменения земли и её обитателей, 1866
Основные начала геологии или новейшие изменения земли и её обитателей, 1866

В 1830 г. вышел первый том базового труда Лайеля «Основные начала геологии». Второй и третий тома появились в 1832 и 1833 гг. соответственно. Более развёрнутое название этой работы - «Принципы геологии, являющиеся попыткой объяснить прошлые изменения поверхности Земли путём соотношения с причинами, ныне действующими». Главная мысль заключается в том, что «с древнейших времен до наших дней не действовали никакие другие причины, кроме тех, которые ныне действуют, что действие их всегда проявлялось с той же энергией, которую они проявляют ныне» и что, следовательно, изучение современных явлений может дать надёжный ключ к разбору более древних геологических памятников. Эта теория получила название актуализм.

 

Лайель показал, сколь значительна может быть роль так называемых слабых агентов как породообразующих факторов. Он показал значение воздействия воды, как разрушительную, так и созидающую, важность изменения климата, а также возможную зависимость климата от изменения конфигурации материков. Он подробно остановился на действии биогенных факторов, провёл сравнительный анализ продуктов древнего и современного вулканизма, создал теорию горообразования.

Везувий - действующий вулкан на юге Италии

Одним из важнейших выводов из его работы стало изменившееся представление об абсолютном возрасте геологических слоёв. Ведь если мощные осадочные толщи – продукт воздействия слабых агентов, то сколько же времени требуется для их накопления? Стало быть, жизнь на Земле существует намного дольше, чем думалось прежде.

 

Поначалу работу Лайеля восприняли с большим скепсисом, но и с громадным интересом. Ещё прежде чем третий том увидел свет, два издания предыдущих были раскуплены полностью. Всего же «Основы геологии» были переизданы 11 раз только при жизни автора. Сперва этот интерес был скорее скандальным. Тому есть интересное свидетельство не кого-нибудь, а самого Чарльза Дарвина:

«Когда я отправился на «Бигле», — вспоминал он, — профессор Генсло, который, как и все геологи в ту эпоху, верил в последовательные катастрофы, посоветовал мне достать и изучить только что опубликованный первый том «Основных начал», но ни в коем случае не принимать его теорий». 

Но все последующие исследования Лайеля (а жизнь он прожил долгую и значительную её часть провёл в геологических экспедициях) ложились как кирпичики в опубликованную в 30-е годы теорию. Так что уже в 40-е годы его настигло всеобщее признание. В 1848 году он был пожалован в рыцари, в 1864 году за научные заслуги получил титул баронета.

Боковая морена на вступлении ледника Гормер, Церматт, Швейцария

Лайель не только набросал очерк общей истории земли, лёгший в основу современной геологии, но и провёл гораздо более тщательное изучение конкретно третичного периода. Установленная им схема (эоцен, миоцен и плиоцен), сохранилась и до наших дней с изменениями лишь в деталях. В последние годы жизни его весьма занимала тема доисторического человека. Одна из его научных работ позднего периода носит название «Геологические доказательства древности человека». Но кроме собственного непосредственного вклада в развитие этого научного направления, он внёс ещё вклад опосредованный. Невозможно переоценить влияние Чарльза Лайеля на формирования научных взглядов Чарльза Дарвина.  После своей смерти в 1875 г. Лайель удостоился погребения в Вестминстерском аббатстве.