Поначалу надеялись, что отсутствие связи продлится всего несколько дней, а затем восстановится. Подобное уже случалось. Работает это так. При критическом падении запаса энергии ровер отключает практически все системы, в том числе и связь, и пребывает в «спячке» до тех пор, пока не сработает «будильник», активирующий бортовой компьютер. Он измеряет уровень заряда, и если его по-прежнему  не хватает, вновь погружает марсоход в "спячку". И так до тех пор, пока ситуация не улучшится радикально. С Opportunity уже прощались, но жизнь как-то налаживалась. Свирепый марсианский ветер сам же исправил учинённые им безобразия, очистив панели солнечных батарей от песка и пыли.

Панормама Марса, 2004 г
Панормама Марса в окрестностях кратера Игл, 2004 г.
Фото: aboutspacejornal.net

Чего-то подобного ждали и на этот раз, но связь не возобновляется уже очень долго. Впрочем, что-то определённое о судьбе марсохода можно будет сказать только после окончания бури. Жаль, если Opportunity обрёл вечный покой под красной марсианской дюной, но сетовать особенно не приходится. Эта машина итак давно побила все рекорды долгожительства. Он  превысил изначально запланированные сроки своей работы в 55 раз! Так что независимо от того, очнётся марсоход или нет, уместно будет подвести некоторые итоги его деятельности. Мы будем очень рады, если эти итоги окажутся промежуточными.

 

Opportunity, один из двух  марсоходов второго поколения, запущенных в рамках проекта Mars Exploration Rover (MER), опустился на поверхность Красной планеты 25 января 2004 г. Его брат-близнец Spirit, начавший работу несколькими неделями раньше, бороздил марсианские пустыни до мая 2009 г. Потом он застрял в дюне и почти год работал стационарно, прежде чем окончательно заглохнуть в марте 2009 г. Этот результат считался очень хорошим, но Opportunity пошёл гораздо дальше.

Гематит из кратера Игл
“Шарики-гематиты” из кратера Игл
Фото: aboutspacejornal.net
Гематит из кратера Игл
"Марсианская черника" из кратера Игл
Фото: aboutspacejornal.net

Место посадки Opportunity – кратер Игл, на плато Меридиана, чуть южнее марсианского экватора. По поверхности Марса он пробирается очень осторожно, преодолевая за сутки расстояние порядка 10-100 м, но к январю 2018 г. ему удалось проделать путь в 45 км. Основной задачей миссии были геологические (или, как любят выражаться фантасты ареологические) исследования. Для начала он изучил кратер Игл – сравнительно небольшую (22 м в диаметре) кольцеобразную структуру, очевидно, ударного происхождение. Исследование подтвердило наличие в почве гематита, а также, что плато Меридиана в древности было дном морским. Затем наступила очередь  кратера Эндьюранс (150 м). На его склонах было обнаружено что-то вроде геохронологической шкалы – чётко различимые наслоения более молодых и более старых пород. Так же были получены свидетельства воздействия воды уже после формирования кратера. Ещё одна важная находка в этой местности – камень, который оказался упавшим на поверхность Марса метеоритом. Теперь он известен под именем Heat Shield Rock. Это была первая в истории находка такого рода. Если вдуматься, ничего особенно неожиданного в ней нет. Должны же быть метеориты там, где в изобилии имеются ударные кратеры. Тем не менее, учёные были очень рады заполучить такой образец для изучения.

Утёс Бёрнс, кратер Эндьюранс
Утёс Бёрнс, кратер Эндьюранс
Фото: aboutspacejornal.net
Метеорит Heat Shield Rock
Метеорит Heat Shield Rock
Фото: aboutspacejornal.net

В 2005 г. роверу не повезло, он на несколько месяцев застрял в дюне. Искусное осторожное маневрирование по несколько сантиметров за день позволило его освободить. Следующим по плану был кратер Эребус (300 м), где Opportunity сфотографировал коренные выходы горных пород,  а потом кратер Виктория (750 м), который модуль исследовал, двигаясь вдоль края по часовой стрелке. Как раз во время этого путешествия, которое длилось с 2006 по август 2008 гг.  случилась особо свирепая пыльная буря, во время которой связь с марсоходом прервалась. Зато потом ветер так очистил панели, что их эффективность достигла максимума за весь срок работы миссии.

 

С августа 2011 гг. началось изучение крупного (около 22 км) кратера Индевор. Здесь предварительная дистанционная разведка указывала на выход филлосилиикатов, и учёные захотели познакомиться с этим геологическим образованием поближе.

Кратер Индевор, март 2012 года
Кратер Индевор, март 2012 года
Фото: aboutspacejornal.net

Филлосиликаты – это минералы, представляющие из себя соединения различных металлов с SiO2, со слоистой структурой. Что особенно важно, они имеют гидротермальное происхождение, то есть, для их образования нужно большое количество воды. Такого типа породы на Марсе обычно перекрываются более молодыми вулканическими породами, выходы их на поверхность – сравнительно редкое явление, и они представляют  большой  научный интерес.

 

В 2012 г. Opportunity помог успешно высадиться на Марс «коллеге» Curiosity, марсоходу следующего, третьего, поколения. Старожил собрал данные о погоде, и сымитировал сигнал нового ровера, чтобы можно было заранее проверить аппаратуру связи.

Холм «Соландер», 2013 год
40-метровый холм Соландер, 2013 год
Фото: aboutspacejornal.net
Холм «Соландер», 2013 год
Холм Соландер, 1 июня 2013 года
Фото: aboutspacejornal.net

В 2013 г. были изучены холмы Матиевича и «Соландер», а в 2014 г. Opportunity побил рекорд дальности передвижения по поверхности внеземных планетных тел, принадлежавший с 1973 года Луноходу-2. С мая 2017 года он был занят исследованиями Долины Настойчивости (Perseverance Valley) на склоне кратера Индевор. Там его и застала непогода.

Долина Настойчивости (Perseverance Valley)
Долина Настойчивости (Perseverance Valley)
Фото: aboutspacejornal.net

Пыльные бури – привычная вещь на Красной планете. Чаще всего они носят локальный характер, но и бури планетарного масштаба, вроде нынешней, явление не уникальное. Они случаются периодически раз в несколько лет, 6-7 земных или 3-4 марсианских года (марсианский год длится 687 дней). Последний раз стихия разбушевалась столь глобально в 2007 г. Тогда связи с Opportunity тоже не было. Пока природа этих природных циклов не ясна, но учёные намерены её прояснить, и возлагают большие надежды на нынешнюю бурю. Ведь за тем, как она развивается, продолжает наблюдать   Curiosity и орбитальные станции. Со временем полученные данные позволят составлять прогноз погоды для Марса.