Группа исследователей из Калифорнийского университета обнаружила древнейшие на сегодняшний момент свидетельства существования жизни на Земле и подтвердила давние идеи Владимира Вернадского.


В. Вернадский

Владимир Иванович Вернадский
Фото://www.kommersant.ru/gallery/2426894

Как известно, современная наука определяет возраст нашей планеты в 4,54 млрд. лет.  В те уже можно сказать далёкие времена, когда палеонтологи имели возможность изучать лишь останки животных, которые дали себе труд обзавестись твёрдым скелетом или угодить в «вечную» мерзлоту, бытовало мнение, что возраст земной биосферы исчисляется сотнями миллионов лет. В крайнем случае, немногим превышает 1 миллиард.  Скелеты у земных животных появились в Кембрии, геологическом периоде, начавшемся около 540 млн. лет назад и открывающем так называемый эон фанерозоя (явной жизни). Так его назвали, чтобы отличить от криптозоя (эона скрытой жизни), когда жизнь, судя по косвенным признакам, уже явно существовала, но не оставила следов, доступных для непосредственного изучения. Нижней границы криптозоя никто не знал, но в общепринятых тогда теориях на развитие жизни от бактерий до сложнейших кембрийских типов отводили сравнительно мало времени.  А вот на возникновение жизни на Земле наоборот - чрезвычайно много. В основном учёные полагали, что большую часть своего существования наша планета была раскалённой, безводной и, само собой разумеется, совершенно безжизненной.

Но постепенно понятие криптозой приобрело несколько условный характер. Сначала был ряд находок с прекрасно сохранившимися отпечатками мягких тканей, а во второй половине XX века начала бурно развиваться такая отрасль науки, как бактериальная палеонтология. Оказалось, что и бактерии порой оставляют весьма явные следы в геологических породах. Как в виде окаменевших бактериальных плёнок – строматолитов, так и в виде характерных химических признаков.  Их изучение полностью перевернуло представления учёных о времени и условиях возникновения жизни. Находки одноклеточных организмов становились всё более и более древними.  

До последнего времени старейшими свидетельствами существования жизни на нашей планете были: находка в горных породах останков хлорофилла (фотана и пристана) – 3, 1 млрд. лет;  окаменелые останки одноклеточных организмов в южноафриканском местонахождении Онфервахт – 3,4 млрд. лет;  окаменелые останки одноклеточных организмов в австралийском местонахождении Варравана -3, 5 млрд. лет; углерод гренландской формации Исуа, имеющий, как следует из соотношения изотопов,  заведомо органическое происхождение – 3,8 млрд. лет. При этом породы формации Исуа являются древнейшими осадочными породами на Земле.

В академическом мире общеизвестно, что ископаемые организмы могут сохраняться только в осадочных породах, за редчайшими исключениями, вроде захоронений под вулканическими пеплопадами и т.п. По сему многие учёные провозгласили, что достоверные следы жизни известны в геологической летописи Земли с того самого момента, когда возникает принципиальная возможность их фиксации, и на более древние находки не надеялись. Однако порой судьба преподносит весьма приятные сюрпризы. Неожиданный результат дало изучение в лабораториях Калифорнийского университета древнейших из ныне известных кристаллических пород – мелких кристаллов циркона из месторождения Джек Хилл в Западной Австралии. Возраст этих кристаллов – 4, 1 млрд. лет. В 656 экземплярах этих минералов имелись темные включения, представляющие собой фрагменты среды, в которой цирконы формировались. И в одном из этих образцов была обнаружена разновидность природного углерода – графит. Что особенно важно - углерод, содержащийся в древнейшем цирконе, имеет специфическое соотношение изотопов углерода-12 и углерода-13, которое однозначно указывает на наличие как минимум 4,1 млрд. лет назад фотосинтезирующей жизни. Как, минимум, потому что это возраст кристаллов циркона, а захваченный этим минералом при своем образовании графит может оказаться еще старше. "Двадцать лет назад это прозвучало бы ересью. Тогда встретить признаки жизни даже возрастом 3,8 млрд лет было настоящим шоком, – заявил один из авторов исследования, профессор геохимии Калифорнийского университета Марк Харрисон. – Похоже, что жизнь на Земле возникла практически мгновенно. При наличии необходимых ингредиентов она, кажется, образуется очень быстро".

Да ещё совсем недавно подобные мысли были научной ересью, но это не значит, что ранее они ни у кого из серьёзных учёных не возникали. В 1922 году В. И. Вернадский, исходя из структуры и геохимических особенностей различных осадочных пород, высказал такое суждение: в геологической истории Земли не удается обнаружить периода (сколь угодно древнего), когда образование всех известных для него осадков происходило бы заведомо абиогенным путем. Следовательно, заключал он, если мы будем твердо стоять на почве эмпирических обобщений (а не всякого рода «общих соображений»), то нам придется признать, что жизнь существовала на Земле всегда — «биосфера геологически вечна». Замечательный современный учёный-эволюционист и популяризатор науки Кирилл Еськов, в своей книге «История Земли и жизни на ней» сформулировал этот вывод Вернадского  в виде презумпции: «следует считать, что жизнь на Земле существовала изначально — до тех пор, пока не доказано обратное».