Сейчас об этом уже стали забывать, но в прошлом космические полеты были мощнейшим оружием пропаганды, причем по обе стороны океана. И было бы странно, если бы политики не использовали его в своих целях. А в Соединенных Штатах к тому же немалый политический вес имели различные отраслевые профсоюзы. С одним из них - профсоюзом работников образования - у президента Рейгана в определенный момент возникли трения. И в итоге такие, казалось бы, разные понятия, как космические исследования и урегулирование отношений с профсоюзами, сошлись в одной точке - еще во время президентской кампании кто-то посоветовал Рейгану отправить в космос учителя. Был объявлен общенациональный конкурс «Учитель в космосе», заявки на участие в котором подали 10 тысяч претендентов. После многоступенчатого отбора в июле 1985 года был объявлен победитель конкурса - им стала учительница английского языка из штата Нью-Хэмпшир Криста Маколифф.

 

22 декабря 1985 года «Челленджер» был выведен на стартовую площадку 39-В Центра имени Кеннеди. Старт миссии SТS-51L должен был состояться ровно через месяц, 22 января 1986 года, однако он несколько раз откладывался. Вначале, из-за задержки миссии SТS-61C, полет «Челленджера» был перенесен на 24 января. Но и в этот день «челнок» остался на стартовой площадке, на этот раз из-за плохой погоды в районе Дакара - возле столицы Сенегала «Челленджер» должен был приземлиться в случае аварийной посадки за океаном. Было принято решение задействовать взлетно-посадочную полосу в Касабланке (Марокко), но там «шаттл» мог сесть только в дневное время, и поэтому старт был перенесен на утро.

криста маколифф, командир корабля, космический центр
Криста Маколифф (Christa McAuliffe) в командирском кресле на симуляторе в космическом центре им. Джонсона, Хьюстон, 13 сентября 1985 года.
Фото: AP Photo

Погодные условия были сложными. Флорида - штат теплый, но в январе 1986 года здесь установились нехарактерные для этой местности холода: ночью температура опускалась ниже нуля. Из-за плохой погоды в районе мыса Канаверал старт был снова перенесен, на этот раз на 9.37 по местному времени 27 января. И опять в намеченное время «Челленджер» не стартовал - на этот раз от него не удалось вовремя отвести вспомогательное оборудование, а затем запуску помешал сильный боковой ветер.

 

На 28 января синоптики снова предсказали холодную погоду. Это вызывало определенные опасения, в частности, у сотрудников компании «Мортон Тиокол» - производителя твердотопливных ускорителей. Эти опасения они высказали во время телеконференции с руководителями НАСА, состоявшейся вечером 27 января. Однако в НАСА решили запуск не отменять.

 

 

Почему же руководители полета проигнорировали предупреждения инженеров «Мортон Тиокол»? Не пытаясь ответить на абсолютно все вопросы и не вникая глубоко в причины и следствия произошедшего, отметим только главное. Безусловно, на решение все-таки отправить в полет «Челленджер» 28 января 1986 года повлиял небывалый ажиотаж вокруг конкурса «Учитель в космосе» и его победительницы Кристы Маколифф, которая перед полетом буквально не сходила с экранов телевизоров. Нетрудно догадаться, что отсрочка старта миссии SТS-51L или тем более ее отмена (а такой вариант был вполне реален) негативно сказались бы на имидже программы «Спейс шаттл» и НАСА вообще. Разговоры о том, что космические исследования - слишком дорогое удовольствие, начались в Америке еще до первых полетов и не прекращались никогда. Оказывалось ли при этом на руководителей миссии SТS-51L давление «сверху», требовали ли какие-либо высокопоставленные лица немедленно запустить «Челленджер»? А вот на этот вопрос ответить абсолютно однозначно невозможно, единственное, что можно сказать - никаких документальных подтверждений и свидетельских показаний этому нет.

 

Так или иначе, очередной датой старта «Челленджера» было назначено 28 января, 9.37 по местному времени. Члены экипажа - командир Фрэнсис Скоби, пилот Майкл Смит, специалисты Джудит Резник, Эллисон Онизука, Рональд Макнэир, Грегори Джарвис и Криста Маколифф - заняли свои места в кабине «шаттла». И снова задержка, но всего на два часа - был обнаружен сбой программного обеспечения модуля, ответственного за мониторинг системы пожарной безопасности во время заправки жидким водородом. В 11.37.53 поступил сигнал на запуск основных двигателей. В 11.38.010 были запущены твердотопливные ускорители и отстрелены удерживавшие корабль крепежные болты. Еще через 0,250 с «Челленджер» начал отрываться от стартовой площадки.

 

Каждый запуск «шаттла» расписывается и фиксируется даже не по секундам - по долям секунды, старт корабля снимают десятки фото- и видеокамер. Так было и 28 января 1986-го. Через 0,678 с после старта камера Е60 зафиксировала струю темно-серого дыма, показавшуюся в нижней части правого твердотопливного ускорителя.

 

Еще одна камера в промежутке от 0,836 до 3,375 с показала выбросы черного дыма в области стыков ускорителя. Выбросы были дискретными, повторяющимися с частотой четыре выброса в секунду.

 

Черный дым свидетельствовал о разрушении резиновых уплотнений твердотопливного ускорителя. Но, очевидно, под действием твердых компонентов топлива через три секунды после появления дыма уплотнение было восстановлено. Возможно, запуск «Челленджера» прошел бы нормально - если бы не вмешалась погода.

экипаж корабля, шаттл челленджер, стартовая платформа
Экипаж космического шаттла «Челленджер» направляется к стартовой платформе в центре Кеннеди в Кейп Канаверал, штат Флорида. На первом плане командир Фрэнсис Скоби, специалист Джудит Резник, специалист Рональд МакНэйр, специалист приборного отсека Грегори Ярвис, специалист Эллисон Онизука, учительница Криста МакОлифф и пилот Майкл Смит

Незадолго до старта в районе мыса Канаверал пролетал обычный рейсовый лайнер. Его пилоты сообщили о сильнейших воздушных потоках, заставивших их сменить высоту. Примерно на 37-й секунде, на высоте 3000 м, «Челленджер» вошел в зону этих потоков. Компьютеры системы управления отреагировали на колебания.

 

Вибрация и изменение тяги окончательно разрушили поврежденное уплотнение на твердотопливном ускорителе. С этого момента «Челленджер» был обречен.

 

На 58,788 с полета камеры зафиксировали первые вспышки пламени в нижней части правого ускорителя. Приборы зафиксировали падение давления в камере сгорания ускорителя, что свидетельствовало об утечке топлива. Пламя увеличивалось, его языки отражались воздушным потоком и начали попадать на обшивку топливного бака. При 64,660 с огненный шлейф резко изменил форму - началась утечка жидкого водорода из задней части бака. Сопла главных двигателей стали поворачиваться, чтобы сбалансировать тягу.

катастрофа, взрыв шаттла, шаттл челленджер
Последовательные фотографии катастрофы шаттла «Челленджер». Воспламенение в твердотопливном ускорителе привело к взрыву, в котором погибли все семь членов экипажа

Данные телеметрии показывали резкое падение давления водорода в баке. Но и экипаж, и Центр управления полетом пока еще не видели опасности. На 68-й секунде состоялся последний радиообмен между землей и командиром «Челленджера» Фрэнсисом Скоби.

запуск челнока, взрыв корабля, крушение
Взрыв произошел спустя 73 секунды после запуска челнока.
Фото: NASA

До катастрофы оставались считанные мгновенья. На 72,284 с полета правый ускоритель оторвался от крепления, через 0,241 с телеметрия зафиксировала внезапное ускорение вправо. В этот момент пилот Майкл Смит произнес: «Ой-ой». Это были последние слова, записанные речевыми самописцами «Челленджера». На 73,124 с корабль окутали белые клубы пара - началось структурное разрушение топливного бака. Вырвавшийся наружу жидкий водород создал непредвиденную тягу в 1270 тонн, которая толкнула бак на конструкции между емкостями с водородом и кислородом. На эти же конструкции налетел хаотично вращающийся правый ускоритель. Через доли секунды, когда кислород и водород смешались, произошел сильный взрыв. На 73,162 с, на высоте 14 км, «шаттл» начал распадаться. «Челленджер» превратился в огненный шар, под действием аэродинамических сил корабль развалился на несколько больших кусков.

 

На скорости около 330 км/ч останки «шаттла» врезались в воды Атлантического океана. Носовую часть оторвало от корабля, и, как потом выяснилось, после взрыва по крайней мере некоторые астронавты были еще живы - три пакета с индивидуальным запасом кислорода были использованы. Но «Челленджер» не был оборудован системой аварийной эвакуации, а падение на огромной скорости не оставляло никаких шансов на спасение.

 

 

Когда произошел взрыв, многие присутствовавшие возле стартовой площадки зрители зааплодировали, думая, что отделились твердотопливные ускорители.

 

В Центре управления, конечно, сразу поняли, что «Челленджер» потерпел аварию, были задействованы все возможные средства спасения, однако спасать было уже некого. Теперь главной задачей НАСА было собрать как можно больше фрагментов «шаттла», чтобы провести тщательное расследование случившегося.

стартовая площадка 39-b. оборудование, сосульки
Ледяные сосульки на оборудовании стартовой площадки 39-В мыса Канаверал 27 января 1986 года — накануне злополучного старта «Челленджера».
Фото: AP Photo/NASA

В поисковой операции, одной из самых масштабных в истории, кроме НАСА были задействованы силы министерства обороны США и береговой охраны. Фрагменты «Челленджера» на поверхности суши и океана искали до 7 февраля. Затем начались поиски с использованием глубоководных аппаратов, на площади до 900 км и глубине до 370 м. 7 марта водолазы аварийно-спасательного судна ВМФ США «Презервер» обнаружили носовую часть «шаттла» с останками членов экипажа, через два дня НАСА сообщило о находке прессе. После подъема носовой части «Челленджера» и соответствующих процедур в конце апреля 1986 года останки членов экипажа были переданы семьям и захоронены.

 

* * *

 

Середина 1980-х вообще стала едва ли не самым неудачным периодом в истории американской космонавтики. 28 августа 1985 года при запуске с авиабазы Ванденберг взорвалась ракета «Титан- 34D» с разведывательным спутником на борту. 8 апреля 1986 года такая же участь постигла другую ракету той же серии. Наконец, менее чем через месяц, 3 мая, через 71 секунду после старта с космодрома на мысе Канаверал взорвалась ракета «Дельта», которая должна была вывести на орбиту новейший метеорологический спутник. В итоге НАСА вынуждено было на четыре месяца прекратить полеты для устранения проблем.

 

Но самый тяжелый удар - это, конечно, гибель «Челленджера». Для расследования причин катастрофы была создана следственная комиссия под руководством государственного секретаря США Уильяма Роджерса. В нее также входили Чак Йегер - первый человек, преодолевший звуковой барьер на самолете, Нил Армстронг, Салли Райд, лауреат Нобелевской премии по физике Ричард Фейнман. 9 июня 1986 года доклад комиссии Роджерса был представлен президенту Рейгану. Непосредственной причиной аварии было названо разрушение уплотнительных колец правого твердотопливного ускорителя. Этот дефект мог быть вызван как недостатками конструкции колец, так и дополнительными факторами, прежде всего, низкой температурой в день запуска.

старт ракеты, наблюдатели, шаттл
Наблюдатели в VIP-ложе следят за стартом «Челленджера» 28 января 1986 года.
Фото: AP Photo/Bruce Weaver

В более широком смысле о катастрофе «Челленджера» было сказано, что ее причины «уходят корнями в историю». Было установлено, что еще в 1977 году, то есть до первого запуска «шаттла», специалисты компании «Мортон Тиокол» и НАСА знали о существующих проблемах, но дальше внутреннего обсуждения это не выходило. Кроме того, они предупреждали об опасности слишком низких температур при запуске. Была подвергнута критике процедура принятия решения НАСА, приведшая к тому, что запуск был осуществлен на основе неполной, а иногда и вводившей в заблуждение информации, которая шла от исполнителей к руководителям полета.

 

Отдельное расследование гибели «Челленджера» было проведено Комиссией по науке и технике нижней палаты парламента США, его результаты были оглашены 29 октября 1986 года. Комиссия приняла к сведению доклад комиссии Роджерса и выразила согласие с техническими аспектами катастрофы, однако видение косвенных и более глобальных причин катастрофы было несколько иным. Основная проблема, как считали конгрессмены, заключалась в накоплении ошибок высшего руководства НАСА и фирм-подрядчиков, которые не смогли принять действенных мер по предотвращению катастрофы.

 

 

***

 

Естественно, что трагедия миссии SТS-51L нанесла серьезный удар по программе «Спейс шаттл». Прямые убытки от этой катастрофы составили 3 млрд долларов (собственно утрата корабля), косвенные - до 8 млрд. Гибель семи астронавтов, да еще и в прямом эфире, вызвала волну жесточайшей критики. Именно поэтому у НАСА не было права на ошибку. Полеты «шаттлов» были прерваны на 32 месяца.

 

Старт миссии SТS-26 (НАСА вернула в название миссии порядковый номер полета) был назначен на 29 сентября 1988 года - в космос должен был отправиться «Дискавери» с экипажем во главе с командиром Фредериком Хоком. Нетрудно себе представить, с каким волнением ожидался этот старт. Но все прошло практически идеально. Запуск был отложен на 1 ч 38 мин - потребовалось заменить несколько предохранителей в двух костюмах членов экипажа, а также дождаться благоприятной ветровой обстановки.

 

Основной задачей миссии было вывести на орбиту спутник слежения и передачи данных TDRS-3 в связке с дополнительной инерционной ступенью IUS. Во время миссии STS-26 «Дискавери» стал первым космическим аппаратом, оснащенным VCU (Voice Control Unit) - компьютером, способным распознавать и реагировать на человеческую речь. Каких-либо серьезных происшествий во время полета не произошло, в штатном режиме прошла и посадка - 3 октября, после 97 часов полета, «Дискавери» приземлился на авиабазе Эдвардс.

 

 

Успешное завершение миссии STS-26 позволило специалистам НАСА вздохнуть с облегчением и вернуть веру в «шаттлы» у тех, от кого зависело дальнейшее финансирование программы. Речь, прежде всего, шла о главном заказчике с его практически неограниченным бюджетом - министерстве обороны США. Уже следующая миссия - STS-27 (старт - 2 декабря 1988 года, командир - Роберт Л. Гибсон) - была практически полностью посвящена оборонным задачам, главной из которой было выведение на орбиту всепогодного спутника наблюдения «Лакросс-1».

 

 

Постепенно программа «Спейс шаттл» вышла на рабочий режим 6-7 полетов в год. Потепление отношений между двумя космическими супердержавами сказалось и на полетах «космических челноков». В начале 1993 года было объявлено о старте программы «Мир - Шаттл» (известной также под названием «Фаза Один» - «Phase One»). В ноябре того же года должен был состояться первый полет «шаттла» в рамках этой программы, однако из-за задержки старта предыдущих миссий его перенесли на 1994 год.

 

Еще 16 июля 1992 года на пресс-конференции в Москве директор НАСА Дэниэл Голдин объявил, что в миссии STS-60 примет участие российский космонавт. В конце сентября в качестве кандидатов были отобраны Сергей Крикалев и Владимир Титов, 1 ноября они отправились в Хьюстон, в Космический центр имени Линдона Джонсона. В марте 1993 года было объявлено совместное решение НАСА и Российского космического агентства - Крикалев назначен в основной экипаж, а Титов - дублером. Миссия STS-60 началась 3 февраля 1993 года и успешно завершилась спустя восемь дней. В ходе третьего полета по программе «Мир - Шаттл» - миссии STS-71 - была проведена первая стыковка станции «Мир» и «шаттла». В 13 часов по Гринвичу, на высоте 400 км, «Атлантис» пристыковался к российской космической станции. Всего в рамках российскоамериканской космической программы, до ее завершения в 1998 году, было совершено 11 полетов «шаттлов» и совместный запуск корабля «Союз ТМ-21».

 

Статья была опубликована в майском номере "Наука и техника" за 2013 год.