Тридцать лет назад, 28 января 1986 г. в 11:39 по восточному поясному времени США (16:39 МСК) на    73-й секунде после старта экспедиции STS-51L из-за прогорания уплотнительного кольца правого твердотопливного стартового ускорителя в нем возникла ещё одна реактивная струя. Она разрушила крепление ускорителя, вызвав смещение элементов всей системы, ее разбалансировку и потерю управления. Возникшая перегрузка привела к расстыковке всех элементов системы (космический корабль многоразового использования «Челленджер», центральный бак и два боковых ускорителя), а далее – к разрушению корабля и бака (ускорители были подорваны командой на самоликвидацию из Центра управления запуском). Кабина с экипажем отделилась от фюзеляжа корабля и вероятно разгерметизировалась. Вместе с другими обломками, она упала в Атлантический океан.

Экипаж экспедиции STS-51L, погибший при взлете космического корабля «Челленджер» 28 января 1986 г.

Экипаж экспедиции STS-51L, погибший при взлете космического корабля «Челленджер» 28 января 1986 г.
Фото: dic.academic.ru

Это была первая катастрофа в истории американской пилотируемой космонавтики, произошедшая в полете. В ней погибли командир экипажа подполковник ВВС США Фрэнсис Р. «Дик» Скоби (Francis R. «Dick» Scobee), капитан ВМС США второй пилот Майкл Дж. Смит (Michael J. Smith), научные специалисты подполковник ВВС США Эллисон С. Онидзука (Ellison S. Onizuka), инженер и астронавт NASA Джудит А. Резник (Judith A. Resnik), физик и астронавт NASA Роналд Э. МакНейр (Ronald E. McNair), специалист по полезной нагрузке инженер и астронавт NASA Грегори Б. Джарвис (Gregory B. Jarvis) и специалист по полезной нагрузке астронавт NASA Шэрон Криста МакОлифф (Sharon Christa McAuliffe), первый участник программы «Учитель в космосе».

Значительная часть обломков космического корабля, в т.ч. почти не разрушенный отсек кабины, прочность которого была выше, чем остальной конструкции, а также тела членов экипажа были найдены. Комиссии удалось установить причину инцидента, а также выявить ряд крупных недостатков в конструкции системы и в организации полетов. Оказалось, что на борту оставались живые даже после падения кабины в океан, но шансов на спасение они не имели.

Первый старт космического корабля «Челленджер» 4 апреля 1986 г. – миссия STS-6

Первый старт космического корабля «Челленджер» 4 апреля 1986 г. – миссия STS-6
Фото: www.defenseimagery.mil

Значительную часть выявленных дефектов разработчики и изготовители системы «Спейс Шаттл» фирмы «Рокуэлл» и «Мартин» (Rockwell International, Inc. и Martin Marietta Co.) устранили, однако применить на нем систему спасения экипажа не представлялось возможным без полной переделки аппарата.

Также был изменен график запуска «космических челноков», который оказался «слишком оптимистичным», были внесены коррективы в процедуру послеполетного осмотра и ремонта, а также в программу запуска. Следующий полет «шаттла» (миссия STS-26) состоялся только 29 сентября 1988 г. – через 2 года и 8 месяцев после катастрофы. Взамен погибшего «челнока» был построен шаттл «Индевер».

После катастрофы запуски сначала военных, а затем и в значительной части коммерческих спутников стали выполнять одноразовыми ракетами-носителями, а за «шаттлами» оставили только научные программы и обеспечение полетов к орбитальной станции «Мир» и к Международной космической станции – Соединенные Штаты не располагают другим пилотируемым космическим кораблем до сих пор. Однако гибель «Челленджера» оказалась не последней катастрофой в программе «Спейс Шаттл» и через 17 лет на посадке разрушился космический корабль «Колумбия». Специалисты, участвовавшие в расследовании катастрофы «Челленджера», неоднократно заявляли, что NASA и разработчики компонентов системы не выполнили все требования комиссии, а многие решения «скорректировали» в ходе их выполнения.

Катастрофа на взлете космического корабля «Челленджер» 28 января 1986 г.

Катастрофа на взлете космического корабля «Челленджер» 28 января 1986 г.
Фото: B. Weaver, AP // img.tyt.by

Второй трагический инцидент привел к отказу от использования многоразовых кораблей в космических полетах, выполняемых NASA, однако разработка их продолжается и в США, и в других странах мира. «Шаттлы» были первыми, и это не следует забывать их критикам. К сожалению, опыт в таких областях как авиация и космонавтика добывается именно такой дорогой ценой, и пока никто не нашел альтернативного «безопасного» пути.