В октябре 2015 года «Кассини» пролетел примерно в 50 километрах от поверхности южного полюса Энцелада и взял пробы для химического анализа состава «фонтанов» на спутнике — бьющих из расщелин в ледовой коре струй воды и льда, которые питает находящийся под поверхностью Энцелада океан. Группа Хантера Уэйта из Юго-Западного научно-исследовательского института спустя полтора года представила итоги этого анализа.

Ледяная поверхность Энцелада
Ледяная поверхность Энцелада
Фото: NASA / JPL / Space Science Institute

В первую очередь ученые надеялись найти следы молекулярного водорода (H2), который свидетельствовал бы о гидротермальной активности: молекулярный водород образуется при взаимодействии горячей воды с породами, содержащими железо. На Земле вокруг гидротермальных источников, так называемых «курильщиков», живут целые экосистемы, так что их наличие на Энцеладе было бы хорошей новостью для тех, кто надеется найти внеземную жизнь. В 2015 году ученые, работающие с инструментами «Кассини», представили первые свидетельства существования таких источников на спутнике Сатурна — найденные зондом очень мелкие частицы кремнезема, которые образуются только при определенных условиях.

 

В итоге в «фонтанах» Энцелада действительно обнаружились молекулярный водород и углекислый газ (CO2), причем наиболее вероятным источником молекулярного водорода ученые считают именно гидротермальные реакции, а не какие-то другие геохимические процессы. На Земле из этих газов в процессе метаногенеза анаэробные (то есть не нуждающиеся в кислороде) археи синтезируют метан, получая энергию там, где нет солнечного света — и авторы статьи полагают, что этот процесс возможен и на Энцеладе.

 

Но, возможно, радоваться новостям с «Кассини» рано: геохимик Океанографического института Вудс-Хол Джеффри Сивальд в комментарии к новому исследованию отмечает, что на Земле молекулярный водород, возникающий в геотермальных реакциях, как раз очень быстро «съедается» живыми организмами в морской воде.

«Может ли присутствие H2 в океане Энцелада быть индикатором отсутствия там жизни — или же это просто отражение совершенно другой геохимической среды и связанных с ней экосистем на спутнике Сатурна?», — спрашивает эксперт.

Специалист миссии «Кассини» в Лаборатории реактивного движения (JPL) НАСА Линда Спилкер на пресс-конференции в четверг подчеркнула, что новое открытие — результат более 12 лет работы ученых с данными зонда, который закончит работу в сентябре.

«Теперь мы знаем, что на Энцеладе есть почти все ингредиенты, необходимые для жизни, какой мы ее знаем», — сказала Спилкер.

Она отметила, что на «Кассини» не было инструментов, которые могли бы помочь ученым в поиске следов живых организмов на спутнике Сатурна — эту задачу будут решать будущие миссии.

 

Одновременно с публикацией об Энцеладе НАСА представило новое исследование не менее интересного спутника Юпитера — Европы. Его авторы нашли новые доказательства существования похожих «фонтанов», водяных гейзеров высотой до 50−100 километров на другом спутнике Юпитера — Европе, где также есть подледный океан. Такие гейзеры телескоп «Хаббл» наблюдал в 2014 и 2016 годах. В отличие от гейзеров на Энцеладе, они не такие регулярные, но ученые уверены, что дальнейшие наблюдения помогут подтвердить их существование.

 

Астроном Научного института телескопа «Хаббл» в Балтиморе Уильям Спаркс на пресс-конференции отметил, что пока ученые все еще не могут однозначно сказать, что гейзеры на Европе существуют, потому что «Хаббл» в данном случае работает на самом пределе своих возможностей, но, по его словам, «маятник качнулся от осторожности к оптимизму». Более подробную информацию о процессах на Европе принесут инструменты нового зонда Europa Clipper, который НАСА планирует запустить в середине 2020-х годов.

 

Отвечая на вопрос о том, где более вероятна внеземная жизнь, на Энцеладе или Европе, ведущий астробиолог НАСА Мэри Войтек отметила, что если на спутнике Юпитера действительно происходят похожие гидротермальные процессы, то там было больше времени на зарождение жизни. Кроме того, она согласилась с соображениями, которые приводит Сивальд: если «Кассини» удалось найти водород в таком значительном количестве, возможно, использовать его для получения энергии просто некому.

 

Исследование об Энцеладе опубликовано в журнале Science, статья о Европе — в Astrophysical Journal Letters.

 

Источник: chrdk.ru