Как сообщает НАСА, сегодня, около 10 утра по тихоокеанскому времени, орбитальная станция Cassini пролетела над Энцеладом на расстоянии почти 5000 километров. Данный полет сосредоточен на измерении количества теплового потока, исходящего из недр ледяной луны.

До свидания, Энцелад: Cassini совершил прощальный облет спутника Сатурна
Фото: NASA

Во время этого последнего эксперимента ученым важно понять, что же является движущей силой шлейфа из газа и ледяных частиц, которые парят над поверхностью спутника Сатурна.

 

«Понимание того, сколько тепла имеет в своем сердце Энцелад, даст нам новые представление о его геологической активности», - говорит Линда Спилкер, ученый из лаборатории реактивного движения НАСА в Калифорнии.

 

Также, по словам Майка Флэсара, руководителя группы CIRS (Composite Infrared Spectrometer), расстояние между аппаратом и спутником во время этого облета является идеальным, чтобы изучить жар, исходящего из внутренностей Энцелада.

 

На этом 10-летние изучение шестого по размерам спутника Сатурна подойдет к концу. Хотя Cassini и будет продолжать наблюдать за Энцеладом на протяжении оставшейся части своей миссии (предположительно, до сентября 2017 года), делать он это будет с гораздо большего расстояния.

 

А самое глубокое погружение в активный шлейф пара, витающего над Энцеладом, автоматическая космическая станция Cassini совершила 28 октября этого года. Напомним, что тогда расстояние до поверхности спутника составило 49 километров. Настолько низко над его гейзерами зонд пролетел впервые. Ученые назвали ту встречу с Энцеладом самой грандиозной, ведь она может дать ответ на «жизненно» важный вопрос.

 

«Хотя зонд Cassinі не оснащен инвентарем, необходимыми для обнаружения жизни, у него все же достаточно ресурсов для того, чтобы определить те характеристики подледного океана Энцелада, которые могут ответить на вопрос: возможна ли там жизнь?» - говорит сотрудник миссии Керт Нибур.

 

С момента пролета 28 октября и до сих пор исследователи НАСА анализируют данные, переданные Cassini. Аппарат передал на Землю сведения о молекулярном и химическом составе водяных выбросов, извергаемых гейзерами в южной части сатурнианской луны. Эти криовулканы, кстати, единственные гейзеры с жидкой водой вне Земли, располагаются вдоль «тигровых полос» - разломов поверхности, которыми испещрен южный полюс Энцелада. Из их глоток вырываются целые струи главного источника жизни.

Cassini совершил прощальный облет спутника Сатурна
Фото: NASA

Прежде чем попасть в открытый космос, вода проделывает путь длиной в 30-40 километров, вырываясь из гигантского подледного океана Энцелада. Как предполагают ученые, его глубина достигает 10 км, а температура +90 градусов Цельсия. Также исследователи располагают очень оптимистическими предварительными характеристиками состава океана. По их расчетам, воды этого сателлита обладают высоким уровнем щелочности, немалой концентрацией соды, а их соленость сопоставима с земной и оценивается в 4%. В связи с этими данными, у большинства уже не возникает сомнений насчет заселенности подповерхностных энцеладовских вод.

 

Напомним, что миссия «Cassini-Huygens» стартовала еще в далеком 1997 году. Все эти годы космический аппарат упорно собирает информацию о шестой планете Солнечной системы, исследуя ее кольца и спутники. Проект подойдет к концу в 2017-м.